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    最新融資數億元,這家公司一直在AI“無人區”升級打怪

    2021-08-23 09:15 | 作者: 劉哲銘,李薇

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    創業是一邊走,一邊打怪升級,克服困難就是形成核心壁壘的過程。追一是在“夾縫”中求生存,求發展。

    文|《中國企業家》記者 劉哲銘

    編輯|李薇

    圖片來源|被訪者

    2021年6月8日,成立五年的追一科技宣布獲得新一輪數億元人民幣的戰略投資,資方有中國互聯網投資基金、國投創新、高榕資本等。

    在密密麻麻的融資信息中,似乎很少有人注意到這則消息。新消費投融資烈火烹油,有頻繁往返于北京與長沙的投資人們,亦有近十家機構爭相入局的拉面;芯片產業熱鬧非凡,上下游早已被摸遍,甚至出現為搶項目不盡調就發出TS(term sheet,投資意向書)的情況。此時,一家被貼上NLP(自然語言處理)、AI語音、多模態技術標簽的公司,動態很難再獲得和幾年前一樣的關注度。

    沒有人能永遠立于風口上,追一科技創始人、CEO吳悅很清楚這個道理。錢總會從一個板塊滾動到下一個板塊,風口過后,少數公司被冠以盛名,絕大多數創業者依舊如履薄冰。

    “經過這幾年,整個AI行業更加務實了。”接受《中國企業家》專訪時吳悅坦言,“早期大多數投資人還是霧里看花,現在要拿到融資的話,需要在某一個行業或某一類場景有比較實質性的一些應用,取得相應的商業化結果。”

    2016年,作為騰訊歷史上最年輕的T4級技術專家,吳悅在拿到晨興的天使投資后,離開騰訊TEG(技術工程事業群)搜索部,與劉云峰、汶林丁、胡曉等人一同創建追一科技,主攻自然語言語義理解,從智能客服場景入手,通過為用戶提供咨詢解答的方式,逐步延展至整個企業服務場景。

    一年后,在追一科技決定啟動B輪融資時,有不少頭部VC很快就向追一發出了TS。那時,人工智能投融資風頭正勁,語音、視覺、自然語言處理等方向炙手可熱,追一科技選定的方向亦是如此。

    后來的故事發展眾所周知。AI領域中跑得快的企業脫穎而出,AI芯片企業寒武紀掛牌科創板,“AI四小龍”爭相搶奪“第一股”,但也有一些不太幸運的企業銷聲匿跡。曾經備受矚目的NLP創業公司們起步不晚,但相比于CV(計算機視覺)和語音卻顯得步履蹣跚。

    依舊在這個領域探索,很難避免一種迷茫感,吳悅有時覺得仿佛進入了“無人區”國內外找不到一家完全對標的企業。

    “我們還是把自己定位成一家以NLP為核心的AI公司,依舊聚焦在NLP能力上。不過,2018年的時候,大家感知到追一僅有NLP,但現在我們還構建了另外的核心競爭力,比如完善成熟的軟件產品組合以及配套的專業服務體系。”吳悅說。

    創業是一邊走,一邊打怪升級,克服困難就是形成核心壁壘的過程。如今的追一和原來一樣,又有點不一樣。

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    主要矛盾

    追一科技的早期發展得益于手機APP滲透率提升以及微信公眾賬號普及,企業開始將微信客服作為連接客戶的入口。當時市場一直認為,語音助理和客服是NLP領域最有用武之地的場景。

    在投資人看來,追一科技處在一個不錯的賽道之中,僅在中國、美國、印度這三個國家,就有2000萬客服人員,未來5~10年幾乎全部可以用機器人取代,如果一個人的成本按照2萬美元計算,將是一個近4000億美元的市場。

    的確,賬很容易算。吳悅分析:“無論文本機器人還是語音機器人,它的商業化價值非常好衡量。替代一個客服一年可能需要6萬~10萬元的預算。如果用于營銷或銷售,機器人與人工之間的產值、投入對比也是可以直接算賬的,這讓一個AI軟件在做市場普及時,有非常大的便利性。”

    但很快,這條看似清晰的發展路徑開始出現分叉。

    2018年,兩個選擇擺在吳悅面前:一是繼續做SaaS,吸引更多互聯網中型、長尾客戶。這需要追一構建更完備的產品化的能力,CRM等全系列配套;另一條路徑則是聚焦在AI能力上,找到對AI體驗更加敏感的大場景。

    吳悅帶領追一選擇了后一條路徑,一頭扎進金融領域。表面看來,這種選擇很合理,大場景代表著更大的潛力。但在解釋為何做此選擇時,吳悅并沒有提及商業化:“還是回到初心,我們還是把自己定位成一家以NLP為核心的AI公司。”

    這樣的選擇與定位,意味著追一面臨的“主要矛盾”發生了變化。吳悅回憶:“(主要矛盾)之前在技術的核心競爭力上,后來在軟件的核心競爭力上。”他舉例,比如,服務大型企業做軟件,其實最怕定制化需求,但如果不做定制化,軟件也很難賣上價格,因為標品競爭激烈。

    兩年時間里,追一科技將這個主要矛盾不斷細化,一點點將其攻克,針對金融這一場景一口氣研發了6款產品支撐行業的場景變化。如今,追一的客戶已經涵蓋前20強銀行中的70%,前10名保險公司的50%,AA級券商公司的47%。

    博一張“車票”

    大多數NLP公司的融資停止于A、B輪,但近兩年,追一連續獲得兩輪注資。2019年,追一科技宣布完成C輪4100萬美元融資,由招商局旗下中白產業投資基金領投,創新工場、晨興資本、高榕資本和GGV等跟投。

    “雖然挑戰很多,但市場也很大。畢竟延伸出一些縫隙,追一是在‘夾縫’中求生存,求發展。我們很幸運。”說起資本市場對追一的持續眷顧,吳悅用了“幸運”一詞。

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    但幸運從不是成敗的關鍵,更不是走出“無人區”的“車票”。

    對商業化的重視或許是追一獲得關注的核心原因。早期,追一科技一直被貼上智能客服公司的標簽,但僅有這項業務,商業想象力并不足以支撐其走到現在。

    “所以,當2018年我們進入到金融行業的時候,開始逐步把NLP技術用于營銷銷售、內部運營等。現在對追一來說,整個客服場景的收入占比已經降到50%以下了,更多的商業收入來源于營銷銷售,包括培訓等運營類的場景。”隨著NLP技術以及市場的不斷發展,更多的商業化場景也在逐步打開。

    追一科技接下來的目標很明確:繼續聚焦在金融行業,拓展更多腰部企業,做深行業,與此同時橫向拓展。這個方向依舊圍繞著追一的基本邏輯:AI對話和AI分析。AI對話解決人機對話的問題;AI分析則是分析在對話過程中產生的數據,挖掘數據的商業價值。

    吳悅認為整個市場還在早期:“如今銀行里,依然可能還有大幾千人在做營銷、銷售和服務,可能還有數十億的投入在BPO(商務流程外包)業務上。這塊業務我們現在相對還沒有滲透。”

    2021年7月22日,科創板開市兩周年,上市公司達313家,總市值4.95萬億元,IPO籌資超過3800億元,新一代信息技術、生物醫藥和高端裝備制造行業占比合計接近75%。投資與退出機制的打通,讓越來越多科技公司看到希望。

    不過,吳悅坦言:“投資人都很信任我們,沒有太多的要求。但從個人來講,我希望公司能夠收窄虧損,獲得更充足的彈藥,把公司基本面做好,接下來的事情都是水到渠成。”

     

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    完整報道詳見2021年第八期《中國企業家》雜志,點擊下圖訂閱 ??微信圖片_20210805113055.jpg

     

    值班編輯:周春林  審校:陳睿雅  制作:崔允琰

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